Galaxias espirales: Sombrero, Cocodrilo, Remolino y Molinete

Galaxias Espirales

Raúl Mújica (INAOE, rmujica@inaoep.mx)

El mes de abril nos da la oportunidad de observar cuatro galaxias que tienen un brillo tal que nos permite observarlas aún con un telescopio pequeño. Se trata de las galaxias M51, M94, M101 y M104, y sus magnitudes van de 7.9 a 8.4. Todas ellas están clasificadas como galaxias espirales, lo que se entiende fácilmente de su morfología.

La clasificación de las galaxias se basa en la forma de las mismas y aunque puede ser muy subjetivo, la clasificación es útil en muchos aspectos ya que se pueden estudiar las propiedades de las galaxias de una manera sistemática.

Esto es muy importante ya que las galaxias son los bloques fundamentales del Universo. Algunas de ellas presentan una estructura muy simple, estando formadas sólo por estrellas normales y gas neutro. Por otro lado, existen otras muy complejas formadas no sólo por estrellas, sino además por gas neutro y ionizado, polvo, nubes moleculares, campos magnéticos y rayos cósmicos.

Las galaxias pueden estar en pequeños grupos o en grandes aglomeraciones llamados cúmulos, pero una galaxia se define como un conjunto de estrellas que se distingue como una unidad identificable en el espacio y a la que la gravedad da cohesión.

La primera clasificación morfológica fue propuesta por Edwin Hubble en 1926 y es conocida actualmente como secuencia de Hubble, en la cual se nombra a galaxias como elípticas, espirales, lenticulares e irregulares.

En las galaxias espirales la gran mayoría de sus estrellas se encuentran localizadas en un disco. Sus brazos espirales se distinguen claramente en las fotografías como zonas muy brillantes, podemos apreciarlo claramente en las cuatro imágenes que acompañan a este artículo. Estas zonas contienen estrellas jóvenes, calientes y muy luminosas.

Como ya mencionamos, a lo largo del mes de abril tenemos la oportunidad de observar varias galaxias espirales: el 1 de abril la galaxia M104 (Galaxia del Sombrero) con una magnitud de 8.0 en dirección de la constelación de Virgo, estará bien ubicado para observación la mayor parte de la noche, hacia el sureste de la Esfera Celeste; el 6 de abril la galaxia M94 (Galaxia Ojo de Cocodrilo) con una magnitud de 8.2 en dirección de la constelación Perros de Caza, estará bien ubicado para observación la mayor parte de la noche, hacia el noreste de la Esfera Celeste; el 11 de abril la galaxia M51 (Galaxia del Remolino) con una magnitud de 8.4 en dirección de la constelación Perros de Caza, estará bien ubicado para observación la mayor parte de la noche, hacia el noreste de la Esfera Celeste; y el 27 de abril la galaxia M101 (Galaxia del Molinete) con una magnitud de 7.9 en dirección de la constelación de la Osa Mayor, estará bien ubicado para observación la mayor parte de la noche, hacia el noreste de la Esfera Celeste.  Para localizarlas en el cielo con mayor precisión, pueden buscar sus cartas de identificación en: https://freestarcharts.com

M104. Galaxia del Sombrero
M104. Galaxia del Sombrero. Estampilla conmemorativa de la inauguración del Observatorio de Tonantzintla.
M94. Galaxia Ojo de Cocodrilo
M94. Galaxia Ojo de Cocodrilo(o del ojo de gato). Crédito: ESA/Hubble & NASA
M51. Galaxia del Remolino
M51. Galaxia del Remolino. Estampilla conmemorativa de la inauguración del Observatorio de Tonantzintla.
M101. Galaxia del Molinete
M101. Galaxia del Molinete. Imagen obtenida con la Cámara Schmidt de Tonantzintla. Archivo INAOE

Cuarentena

Decidimos hablar de las galaxias espirales no sólo por su visibilidad durante este mes, sino para tener pretexto de proponer algunas actividades relacionadas con la astronomía que los niños pueden llevar a cabo en casa, con el acompañamiento de los padres, durante esta cuarentena.

Se trata de armar un molinete (molinillo, remolino, renglete, rehilete o reguilete) con la imagen de M101. En la siguiente liga del sitio Spaceplace de la NASA pueden encontrar las indicaciones para hacerlo: https://spaceplace.nasa.gov/pinwheel-galaxy/sp/. También encontrarán información e imágenes de la galaxia para poder platicar un poco con los chicos.  Y en el mismo sitio de Spaceplace (https://spaceplace.nasa.gov) encontrarán muchas más actividades relacionadas con la astronomía. Anexamos a este artículo, una primera recopilación de sitios en línea con actividades de divulgación. Si conocen otras más, manden los datos a mi correo y las publicaremos. ¡Que se diviertan!